La Forêt de Saou

La Forêt de Saou

Située en plein cœur de la Vallée de la Drôme, aux portes du village de Saou, cette forêt est une des plus belles forêts drômoises. Le massif s’étend sur plus de 2 500 hectares et abrite une biodiversité exceptionnelle, que ce soit pour la faune que pour la flore. En effet, le côté quasi fermé du synclinal et la différence d’exposition au soleil des versants offre une riche diversité des milieux naturels et des espèces végétales et animales.

La Forêt de Saou est aussi remarquable pour son côté géologique. C’est une véritable muraille de calcaire qui ceinture la forêt. Ayant la forme d’une coque de navire, Roche Colombe, qui culmine à 866 m, forme comme la proue du synclinal. Le massif est fermé à l’ouest par les sommets des Trois Becs : Rochecourbe (1 545 m), Signal (1 559 m) et Veyou (1 589 m).

foret de saou
foret de saou

Le lieu est aussi remarquable par la présence de l’Homme qui, depuis des millénaires, a exploité la forêt ou a su y trouver refuge dans les pires moments de l’Histoire. Ayant connu de nombreux propriétaires, le plus célèbre d’entre eux reste Maurice Burrus. Ce riche industriel alsacien décide, au début du XXe siècle, de faire de cette forêt un lieu de promenade dédié au tourisme vert. Il crée un circuit touristique pour l’occasion. Il construit également une auberge en s’inspirant du Petit Trianon de Versailles : l’Auberge des Dauphins.

Depuis 2003, la Forêt de Saou est gérée par le Département de la Drôme qui la gère au titre d’Espace Naturel Sensible (ENS). Ce synclinal se découvre à travers de nombreux chemins de randonnées. Il y en a pour tous les goûts et pour tous les niveaux : de la simple balade à faire en famille à la véritable excursion pour randonneurs expérimentées. Depuis l’été 2022, les visiteurs sont sensibilisés à cet espace grâce au centre d’interprétation du patrimoine situé dans l’Auberge des Dauphins. Les éco-gardes qui veillent sur la forêt apportent également tous les conseils nécessaires à la compréhension du lieu.

A côté de la Forêt de Saou : la Tour de Crest

Située aux portes de la Forêt de Saou, la Tour de Crest semble toute petite à côté de ce géant de calcaire. Le sommet du plus haut donjon de France, à 52 mètres, offre une vue exceptionnelle sur le plus beau synclinal perché d’Europe. Il est possible d’admirer depuis la Tour les variations de couleurs de la forêt en fonction des saisons : du sommet des Trois Becs enneigé l’hiver à la palette de couleur orangée l’automne. Le plus haut donjon de France offre également une vue à 360° sur la Vallée de la Drôme.

L’histoire de l’ancienne prison d’Etat est également intimement lié à la Forêt de Saou. De nombreux Protestants fuyants les soldats du roi d’une féroce répression se sont cachés dans ce lieu difficile d’accès et ont continué à prêcher leur culte secrètement. Les derniers prisonniers de la Tour, les Insurgés au coup d’Etat du futur Napoléon III de décembre 1851, ont tenté de se cacher, mais en vain. L’un d’entre eux, Jean-Louis Culty, gérant de la Forêt de Saou, laisse sur les murs de la Tour de Crest un des graffitis les plus émouvant. La dernière phrase de ce véritable témoignage se termine ainsi « Ceux qui liront ces lignes seront comme celui qui les a écrites dans la plus grande indignation. ».

tour de crest
Tour de Crest

Un site animé

La meilleure manière de profiter de la vue sur la Forêt de Saou depuis la Tour de Crest reste la descente en rappel. Organisée tout l’été, c’est une expérience unique offrant une vue époustouflante ! L’été, l’ancienne prison d’Etat est mise en valeur grâce à des saynètes théâtralisées jouées au pied de la Tour. Il est également possible de flâner dans les jardins tout en découvrant l’histoire médiévale du plus haut donjon de France et son évolution architecturale grâce à des visites guidées. A l’intérieur, il est possible de découvrir l’histoire de l’ancienne prison d’Etat grâce à des cellules reconstituées. Le Major Montrond, ancien prisonnier devenu chef de la prison au XVIIIe siècle, vous accueille en personne pour faire découvrir les conditions de vie des détenus. Une expérience unique et immersive.